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Les dossiers de l'histoire

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La conquête de l'espace

L'histoire du vol spatial retrace au cours du temps l'exploration de l'univers et des objets célestes du système solaire par l'envoi soit d'engins robotisés (satellites, sondes et robots), soit de vaisseaux pilotés par des équipages humains.

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Chronologie Les origines Les premiers vols Aujourd'hui Documents

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Chronologie

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1865 - Jules Verne écrit : "De la terre à la lune"
1902 - "Le voyage dans la Lune", film de Georges Méliès
1942  - Premier lancement d'une fusée de grande taille, la V2 étudiée par Von Braun
1957

- 4 octobre : les Soviétiques lancent le premier satellite artificiel : Spoutnik 1

- 3 novembre : satellisation de Spoutnik 2 avec la chienne Laïka à bord

1961

- 12 avril : Youri Gagarine est le premier homme dans l'espace

- 5 mai : Alan Shepard est le premier américain dans l'espace

1963 - 16 au 19 juin : Valentina Terechkova est la première femme dans l'espace à bord de Vostok 6
1965 - 19 mars : le russe Alexeï Leonov effectue la première sortie dans l'espace
1966 - 3 février : la sonde soviétique Luna 9 alunit en douceur

1969

- 21 juillet : l'astronaute Neil Armstrong effectue le premier pas de l'homme sur la lune

1971 - 19 avril : satellisation de la première station orbitale soviétique : Saliout 1
1972 - 7 décembre : Apollo 17 est la dernière mission à emporter des hommes sur la Lune
1977 - 18 février : premier vol porté de la navette américaine Enterprise, larguée à 7 600 mètres d'altitude depuis le dos d'un Boeing 747
1979 - 24 décembre : premier vol réussi de la fusée européenne Ariane
1980 - Novembre : la sonde Voyager 1 survole la planète Saturne et analyse ses anneaux
1981 - 12 avril : premier vol opérationnel d'une navette spatiale américaine, Columbia
1982 - 25 juin au 2 juillet : Jean-loup Chrétien est le premier spationaute français
1986

- 28 janvier : explosion en vol de Challenger avec 7 astronautes à bord

- 19 février : mise en orbite de la station Mir qui devient le premier habitat permanent de l'homme dans l'espace

1990 - 24 avril : le télescope spatial Hubble est placé sur orbite.
1997 - 4 juillet : la sonde Mars Pathfinder se pose sur la planète mars
1998 - 20 novembre : lancement du premier élément de la station spatiale internationale ISS
2001 - 28 avril : Dennis Tito devient le premier touriste de l'espace
2003 - 1er février : destruction de Columbia lors de sa rentrée dans l'atmosphère
2005 - 14 janvier : la sonde européenne Huygens se pose sur Titan
2011 - 8 juillet : dernier décollage de la navette spatiale Atlantis, ce qui met fin au programme des navettes spatiales américaines
2015 - 14 juillet : premier survol de Pluton par la sonde Horizons
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Les origines

Pendant très longtemps, on a rêvé de quitter la Terre et de voyager dans l'espace. Cela pose cependant trois problèmes :

- s'arracher de l'attraction de la Terre ;

- trouver un moteur capable de pousser un objet dans le vide (avec l'absence d'air, impossible d'utiliser une hélice !) ;

- revenir dans l'atmosphère sans être brûlé par le frottement de l'air. De nombreux scientifiques commencent à y réfléchir, notamment le Russe Constantin Tsiolkovski qui publie à partir de 1903 plusieurs ouvrages et articles scientifiques sur ce thème. Il émet alors l'idée de l'utilisation d'un moteur à réaction, utilisant de l'hydrogène et de l'oxygène liquides.

Il n'aura jamais les moyens financiers d'expérimenter ses théories, mais d'autres le feront, avec succès.

1946 : Tir d'une fusée V2 par les Américains

Après l'arrivée au pouvoir d'Hitler et le début de la Seconde Guerre mondiale, von Braun effectue des recherches, avec toute une équipe, pour aboutir à la fabrication du célèbre missile V2, capable de transporter une charge explosive d'une tonne à plus de 300 km du point de lancement.

Du 8 septembre 1944 au 23 mars 1945, plus de 1200 de ces bombes volantes tombent sur la capitale du Royaume-Uni, Londres, un vrai cauchemar pour ses habitants.

À la fin de la guerre, l'Allemagne est envahie par l'armée américaine à l'ouest et l'armée soviétique à l'est. Les deux camps s'emparent des équipements et des ingénieurs allemands. Ils seront embauchés par ces deux pays et seront les piliers des futures agences spatiales.

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Les premiers vols

Le premier homme dans l'espace

À partir de 1945, les États-Unis et l'Union soviétique se livrent à ce qu'on a appelé la guerre froide. Il n'y a pas de conflit armé entre les deux pays, mais une escalade dans la fabrication d'armes de plus en plus terrifiantes, notamment des missiles nucléaires intercontinentaux, c'est-à-dire des fusées transportant une bombe atomique, capables de traverser les océans et de détruire une ville entière de l'adversaire. En 1950, cette bataille gagne l'espace. Les deux nations décident de tout faire pour envoyer un satellite dans l'espace.

Ce sont les soviétiques qui y parviennent les premiers, grâce au satellite Spoutnik 1, lancé le 4 octobre 1957, qui émet, durant 21 jours, un « bip-bip » pouvant être capté par tous les radio-amateurs de la planète. Le satellite se désintégrera dans l'atmosphère le 4 janvier 1958.

Un mois après ce premier satellite, est lancé Spoutnik 2, avec à son bord la célèbre chienne Laïka, premier être vivant à être envoyé dans l'espace. Il n'avait pas été prévu de récupérer l'animal. Elle mourut d'ailleurs quelques heures après le lancement.

Il y eut en tout dix Spoutnik lancés, avec souvent des chiens à leur bord. Les soviétiques étaient alors prêts à envoyer le premier homme dans l'espace.

La chienne Laïka, le premier être vivant parti dans l'espace, à bord de Spoutnik 2, en novembre 1957

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Youri Gagarine

Le 12 avril 1961, au cours de la mission Vostok 1, Youri Gagarine décolle du cosmodrome de Baïkonour (Kazakhstan) à 9 h 07 (heure de Moscou), puis effectue une révolution de 1 h 48 mn autour de la Terre, à une moyenne de 250 km d'altitude.

Il se pose près de Saratov (ville sur la Volga à environ 700 km au sud-est de Moscou). À quelques kilomètres de la Terre, il s'était éjecté de sa capsule et avait effectué le reste de sa descente en parachute.

 

La fusée R7 semiorka, utilisée pour le lancement de Vostok 1

Deux ans plus tard, c'est au tour de la première femme à faire un tour dans l'espace...

Valentina Vladimirovna Terechkova, née le 6 mars 1937, est la première femme cosmonaute de l'histoire, grâce à son vol du 16 juin au 19 juin 1963 à bord de Vostok 6.

Elle a ainsi effectué 48 orbites autour de la Terre en 70 heures et 41 minutes. Cette durée de vol de 2 jours 22 heures et 41 minutes représentait, en une seule mission, plus que le total des heures de vol de tous les astronautes américains de l'époque.

Valentina Terechkova reste à ce jour la seule femme à avoir effectué un voyage en solitaire dans l'espace et la plus jeune cosmonaute.

 

Valentina Terechkova

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Le premier homme sur la Lune

Le 5 mai 1961, c'est au tour des Américains d'envoyer un homme dans l'espace, Alan Shepard. Mais c'est trop tard. Les Américains réalisent avec inquiétude l'avance des soviétiques dans la conquête de l'espace. Le 25 mai 1961, le président John Kennedy annonce, dans un discours resté célèbre, qu'un Américain posera le pied sur la Lune avant 1970. La course est lancée : c'est le début du programme Apollo. D'énormes moyens financiers sont dépensés pour cette tâche, l'équivalent de plus de 135 milliards de dollars actuels.

Le pari est tenu, le 21 juillet 1969, la mission Apollo 11 pose le premier homme sur la Lune : Neil Armstrong. Il prononcera ces mots célèbres à sa descente : « That's one small step for a man, one giant leap for mankind. » (« C'est un petit pas pour un homme, mais un bond de géant pour l'humanité. »).

21 juillet 1969 : Neil Armstrong marche sur la Lune

Cinq autres missions (Apollo 12, 14, 15, 16 et 17) poseront des hommes sur la Lune (la mission Apollo 13 échoua, suite à l'explosion d'un réservoir d'oxygène).

Avec la mission Apollo 17, en décembre 1972, c'est la dernière fois que l'homme a marché sur la Lune.

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Les autres missions

En plus de ces programmes célèbres, il en existe beaucoup d'autres. Certains ont pour objectif la découverte des planètes du système solaire, du soleil, l'observation d'étoiles plus lointaines, ou encore la présence permanente d'hommes dans l'espace :

- La navette spatiale américaine (space shuttle en anglais) est une navette spatiale conçue et utilisée par les États-Unis, dont le premier vol eut lieu le 12 avril 1981. C'est le premier engin de ce type, capable d'emmener de gros satellites en orbite basse et, éventuellement, de les rapporter sur la Terre.

12 avril 1981 : Premier décollage de la navette américaine

- Le programme Mir est une station permettant de loger jusqu'à six hommes d'équipage pendant plusieurs mois dans l'espace. Elle fut lancée en 1986, puis détruite en 2001.

La Station Mir en 1996

- La Station spatiale internationale (International Space Station, ISS) est une station spatiale construite et assemblée en collaboration entre plusieurs pays. Elle est en orbite autour de la Terre à une altitude d'environ 386 km. C'est la remplaçante de Mir.

16 mai 2006 : la Station spatiale internationale (ISS)

- Le télescope spatial Hubble, un télescope en orbite à environ 600 km d'altitude. Il a été lancé le 24 avril 1990 par une navette spatiale de la NASA.

Le télescope international Hubble

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Aujourd'hui

Les vols habités

Hermès : le projet de navette spatiale européenne

Il y a une grande différence entre un vol habité ou inhabité : le coût ! Envoyer un homme dans l'espace coûte beaucoup plus cher. En effet, on doit alors limiter le risque au maximum. Vérifier, contrôler, tester l'engin spatial, et cela demande beaucoup de travail.

Dans le cas d'un vol inhabité, on considère que rendre la fusée fiable à 100 % n'est pas rentable, cela coûte plus cher que si on accepte qu'un lancement puisse échouer de temps en temps. Dans le cas d'un vol habité, il n'est pas question de se livrer à ces calculs. Chaque perte humaine est un drame.

C'est pour cela que l'Europe n'a jamais lancé de fusées habitées. Le programme de navette spatiale européenne, baptisé Hermès, n'a jamais été terminé car cela coûtait trop cher.

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Les victimes de la conquête spatiale

Malgré les précautions prises pour envoyer des hommes dans l'espace, cela reste un exercice risqué. De nombreux hommes et femmes y ont laissé la vie. Officiellement, il y aurait eu 22 morts dans la conquête de l'espace.

 

À ce jour, il n'y a jamais eu de mort dans l'espace. Les décès se sont produits soit lors de l'entraînement au sol, soit lors du décollage, soit lors de la rentrée dans l'atmosphère.

 

 

Le 28 janvier 1986, la navette Challenger explosait en plein vol après son décollage de Cap Canaveral, devant tous les spectateurs qui assistaient au lancement et devant les caméras de télévision.

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Le futur

Depuis 1972, il n'y a plus d'exploration de l'espace à l'aide de vols habités. Avec le développement des sondes automatiques, des robots d'exploration, il n'y a plus vraiment d'intérêt scientifique à envoyer des êtres humains dans l'espace, vu le coût que cela représente.

4 juillet 1997 : Mars Pathfinder sur la planète Mars

 Mais l'espace fait toujours rêver, et de nombreux projets, souvent fantaisistes, ont vu le jour, en vue de faire vivre les êtres humains dans l'espace.

Parmi les projets de vie « ailleurs que sur Terre », il y a des thèmes fréquents, à la limite de la science-fiction, comme la construction de gigantesques stations spatiales, capables de faire vivre des milliers de personnes en orbite autour de la Terre, ou posées sur la Lune. De même, il existe une idée selon laquelle d'autres astres du système solaire seraient capables d'accueillir la vie, après modification. C'est l'espoir de la terraformation, c'est-à-dire transformer une planète pour qu'elle ressemble à la Terre.

Malgré l'arrêt de la « conquête », l'exploration spatiale moderne existe bien, et de nombreuses sondes spatiales ont déjà été et seront envoyées dans l'espace, nous permettant de recevoir des photographies de planètes du système solaire et de mieux comprendre la formation de notre propre planète.

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Documents divers

- Des photos

Illustration pour le roman de Jules verne

"De la terre à la lune" (1865)

Résumé :

Après la fin de la Guerre de Sécession, le Gun Club de Baltimore et son Président, Barbicane, essaie de projeter un boulet de canon sur la Lune. Après plusieurs réunions, le Gun Club s'organise et lance une collecte de fonds en direction de toute la planète. Après avoir récolté l’argent nécessaire, le projet prend forme sous la forme d'un immense canon, la Columbiad.

La volonté du club est de mener l’expérience sur le territoire des États-Unis et les contraintes physiques imposeront le choix de la Floride comme lieu de lancement. On installe le canon.

Le Gun Club reçoit un télégramme du Français Michel Ardan, qui propose de fabriquer un projectile creux dans lequel il pourrait se loger pour aller sur la lune. Après avoir vérifié l’existence de ce Français, le Gun Club suspend la fabrication du projectile. Arrivé aux États-Unis, Ardan convainc l'opinion publique de la possibilité de son idée. Seul Nicholl, adversaire et rival de Barbicane, s’y oppose. Ardan résout le conflit en persuadant les deux hommes d'entreprendre avec lui ce voyage vers la lune.

Le tir est un succès. À terre, après l’enthousiasme arrive l’inquiétude, car il est impossible de suivre le projectile à cause des nuages. Au bout de quelques jours, celui-ci est finalement découvert en orbite autour de la Lune.

 

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1902 : "Le voyage dans la Lune", film de George Méliès

http://www.youtube.com/watch?v=vZV-t3KzTpw

 

1953

1954

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16 mars 1926 : Robert H. Goddard et sa
fusée à carburant liquide

15 juin 1988 : premier vol d'Ariane

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1962 : Telstar 1, premier satellite de communication 

En 1984, Bruce McCandless sera le premier utilisateur du ''Fauteuil Volant''

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1971 : le rover lunaire après son dernier parcours sur la Lune avant le décollage d'Apollo 15

16 juillet 1969 : lancement de la fusée Saturn 5 de la mission Apollo 11

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- Des vidéos

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Premiers pas sur la Lune - 20 juillet 1969 

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Décollage d'Ariane - 26 novembre 2010

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Puzzle : reconstitue l'image ci-dessous :

Apollo 17 sur la Lune - 11 décembre 1972

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Les dossiers de l'histoire :

L'histoire du temps

L'histoire de l'aviation

La conquête de l'espace

Les souverains en France

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Soutien scolaire histoire - Dossier historique

L'histoire de la conquête de l'espace